Let's grow new peasants!

« Jojo », el único productor de té francés.

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En “Grand Coude” un magnífico pueblo reunionés situado en lo alto de una meseta limitada por dos pequeños circos volcánicos encontramos a Johny Guichard, más conocido por Jojo, el único productor de té francés, !que además es ecológico!

La verdad es que poco imaginábamos que el té pudiera  crecer en la isla de la Reunión. Sin embargo, en los años 60 había 350 Ha de dicho cultivo en esta isla.  Hoy, “Jojo” cultiva 3 Ha, pero no siempre ha sido productor de té, nada más lejos…

La ruta hacia el té

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“Jojo” siempre había querido ser agricultor pero al no  haber nacido en una familia de agricultores, sus padres trabajaban como jornaleros en el cultivo de geranios, no pudo beneficiarse de tierras para cultivar. Empezó pues a trabajar en el mantenimiento de espacios verdes, luego trabajó para el CIVAM Reunión (Centro de Iniciativas para Valorizar la Agricultura y el Medio Rural) durante algunos años antes de probar suerte en la metrópolis, sin gran éxito.   En 2002 sus padres se enteraron, casi de milagro, de que se alquilaba un terreno agrícola cerca de su casa. “Es tan difícil acceder a los terrenos agrícolas en la Reunión que no dejé pasar la oportunidad, aunque hubiera preferido poder comprar mis tierras para tener seguridad y permanencia.”  Compró entonces el billete de regreso a su isla y se lanzó a 100 % en la aventura agrícola.

Sin pensarlo demasiado optó al principio por cultivar geranios, cultivo bien conocido y controlado en su tierra que ofrece además la ventaja de tener una cooperativa dispuesta a comprarle toda su producción a un precio fijado por adelantado. A pesar de eso al cabo de tres años su explotación estaba al borde de la quiebra (precios bajos, ciclones uno tras otro…).  Si quería continuar tenía que innovar y diversificar.

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Fue entonces cuando se dio cuenta de que en sus tierras crecía naturalmente el té, vestigio del periodo que va de 1955 a 1972 en el que Gran Coude fue conocido por la producción del mismo. Al ver que crecía solo y que resistía bien a los ciclones, decidió recuperar ese cultivo olvidado.

Empezó a cultivar té y a venderlo en los mercados en 2005. Ante el escepticismo que encontró en la gente cuando explicaba que lo había cultivado él propuso visitas a la plantación los domingos para que todos pudieran verlo con sus propios ojos.  En vista del éxito que tenía cada domingo, decidió crear el “laberinto en campo de té” (juego de palabras en francés : el laberinto encantado) : circuito cuyo recorrido describe la historia agrícola de Grand Coude al tiempo que hace descubrir el cultivo del té  y el laberinto de 1 Ha en el que la gente puede perderse entre los dédalos de un bosque de árboles de té.  Aprovecha este recorrido para mostrar a los visitantes los principios de la agricultura ecológica y los otros tipos de cultivos tradicionales de Grand Coude, la huerta o el cultivo ancestral de los geranios, como gran apasionado por su pueblo y por la agroecología.  Del geranio se extrae la esencia que se utiliza principalmente en las industrias farmacéutica y cosmética como repulsivo o fijador del perfume.  “Jojo” cultiva cuatro variedades muy olorosas que perfuman agradablemente su granja con olores de menta, pimienta, citronela y también agua de rosa (el Geranium Rosat es el que más abunda)

“Jojo” también comercializa el agua de geranio, la gelatina de geranio y perfuma sus tés con ella.

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A día de hoy, su  laberinto de té abierto hace diez años, es un éxito. Hay cuatro empleados trabajando en la explotación y en la producción de té, de geranios, de verduras de temporada y de madera para calentar el alambique de  extracción de la esencia de geranio por destilación. Gracias a la confianza de los agricultores de la zona que él ha sabido ganarse, “Jojo” ha logrado incluso convertirse en propietario de tierras agrícolas para tener la seguridad de que su proyecto será duradero en el tiempo. “Al principio fue duro, pero ha valido la pena. Hoy estoy encantado con mi oficio y cada día aprendo algo nuevo.”

Uno de los puntos fuertes de su modelo es haber logrado diversificar su actividad agrícola asociándola con una actividad de agroturismo que le da una imagen de marca reconocida gracias a la cual ha podido desarrollar una importante red de comercialización. Llega a vender su té por toda la isla y particularmente en las tiendas ecológicas y en la mayor parte de las estructuras turísticas. Su té se encuentra incluso en la metrópolis y para responder a la demanda se ve obligado a invertir en la construcción de nuevas infraestructuras de secadero. En ellas habrá un espacio de recepción en lo que será “La casa del té”.

¡El árbol de té no es un arbusto sino un árbol que puede llegar  a medir 12 metros de altura!

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A pesar  de lo que pudiera creerse al ver fotos de plantaciones de té, el árbol de té puede alcanzar una altura de hasta 12 metros. Su apariencia de arbusto se debe  a que se les mantiene bajos para facilitar la recolección ya que solo se recogen los brotes jóvenes.  Para obtener una primera cosecha de té se han de esperar unos 4 o 5 años después de la plantación de la semilla a condición de que se den el calor, la humedad de las noches frescas y el suelo ácido que el árbol de té necesita para crecer bien. “Los suelos volcánicos de la Reunión son perfectos para el té.”

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En la granja de “Jojo” se cosecha exclusivamente a mano para recoger únicamente los brotes más jóvenes, dos hojas tiernas y el botón superior (con la hoja tierna más joven enrollada sobre sí misma) que son los que contienen más sustancias y tienen más sabor. Una vez recogidas, será el procedimiento de tratamiento de las hojas el que determinará el tipo de té : blanco, negro, verde..

“Jojo” se ha especializado en tés blanco y verde. El primero, más ligero y fino de sabor, requiere secado en unas condiciones particulares. El verde, algo más fuerte, se obtiene completando el procedimiento con una torrefacción. El  té negro por su parte se somete a fermentación.

El delicado proceso de secado dura dos semanas en total oscuridad y en un ambiente controlado para hacer surgir al máximo los delicados aromas del té. Al final de dicho proceso  sólo se recuperan 130 gr de té secado por 1 kg de hojas recogidas. “Un secado directo al sol sería mucho más rápido pero se perderían la mayor parte de los aromas.”

En la actualidad Johny está probando un nuevo té de excepción, el té imperial. Para obtenerlo se debe recoger sólo el primer brote de la yema superior, la aguja de plata llamada así porque al secarse toma naturalmente un color plateado (debido a una pelusa blanca) y aporta un sabor aún más sutil. Mientras  una persona recoge habitualmente a mano unos 15 kg de brotes jóvenes de té (aguja de plata + los dos brotes más jóvenes) en una mañana, esta cantidad se limita a  450 gr de aguja de plata en el mismo tiempo.

“Jojo” un innovador innato

“Jojo” es un apasionado que ama la innovación y al que le gusta descubrir nuevas formas de cultivar de manera ecológica. Ha mostrado su talento innovador al elegir ser el único productor de té francés, pero también en proyectos como el siguiente : uno de los campos que recuperó al principio tenía un bosque con árboles de té de entre 8 y 12 metros de alto que decidió conservar para que los visitantes descubrieran esos árboles majestuosos y para desarrollar en él una nueva actividad agroforestal que consistía en plantar  jóvenes plantitas de té que pudieran así ser recolectadas a la sombra en época de elevado calor.

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Entre las hileras de geranios, planta legumbres para aprovechar el efecto repulsivo y los nutrientes que ciertas legumbres aportan a la tierra. Siempre planta flores en  las orillas de sus campos para aumentar la biodiversidad, ahuyentar a los animales devastadores y embellecer el campo. Instala asimismo plantones de tabaco en mitad de sus plantaciones como trampa para insectos, al atacar los invasores las plantas de tabaco en primer lugar éstas sirven de bioindicador para intervenir a tiempo. Por supuesto practica la rotación de cultivos y nunca planta los mismos vegetales en la misma parcela dos años seguidos. También planta calabazas que le sirven como cobertura vegetal y para controlar a los adventicios.

Ha ensayado igualmente con éxito la cobertura de paja y el compost de té que extiende sobre toda su plantación.

Todas estas prácticas agroecológicas han dado sus frutos ya que nota una mejora del suelo año tras año. “Aquí, en la Reunión, la gente, los agricultores tienen una idea falsa de lo ecológico. Creen que en ecológico no se echa nada a los cultivos cuando en realidad se pueden utilizar todas las materias naturales que se quieran. La agricultura ecológica debería llamarse “agricultura natural” para convencer a más  productores.”

Con su ejemplo, la gente empieza a comprender lo qué es el ecológico y algunos de sus vecinos ya sustituyen los productos químicos que utilizaban por productos orgánicos autorizados en ecológico como el estiércol o ciertos aceites esenciales.

La web de Jojo: www.enchampthe.com

Consejos a futuros neo-campesinos

“Reflexionar bien sobre el proyecto para elaborar los formularios de solicitud de subvención antes de lanzarse de cabeza pero no limitarse a contar con ellas ya que si no no se avanza. O se rellenan solicitudes o se trabaja.”

“Tomarse el tiempo necesario al principio para observar lo que crece espontáneamente en su terreno y así definir qué tipo de cultivo instalar en él  tratando de valorizar al máximo lo que ya existe (árboles ya plantados…)”

“Unirse a grupos y redes lo que permite una mejor visibilidad en los salones y permite sobre todo compartir experiencias e intercambiar consejos entre colegas”

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